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GlobeAir – The customer is the focus

When you think of Austria’s largest airline, the one with the red tail unit will certainly come to mind. Wrongly thought, in fact the largest Austrian-owned airline is GlobeAir based in Linz- Hörsching, which has been successfully covering the booming market of Very Light Jets in Europe with its Cessna Citiation Mustang Jets for years.

An background report on one of the most successful Austrian aviation companies

GlobeAir founder Bernhard Fragner dreamed of a career as a pilot at a young age. However, the fact that he would one day become a pilot of his own 20 aircraft airline was not part of his plan. Twelve years after founding the charter company for private jets, GlobeAir is not only one of the market leaders in European business aviation, but also one of the winners of the Corona crisis.

The Covid-19 pandemic has hit the aviation industry hard worldwide and while demand for flights is steadily declining across Europe, the airport organization ACI (Airport Council International) reported a -71% decline in passenger numbers in August, other areas of aviation even recorded slight growth. This is true for the commercial airlines in the D-A-CH market and especially for the segment of Very Light Jets, the small and inexpensive business jets, which also include the GlobeAir fleet. In concrete terms, this meant that GlobeAir’s August revenues were up +21.4%, passenger numbers up +11.9% and the number of flights operated (1248) up +10.7% year-on-year.

Several factors are responsible for these increases. On the one hand, the enormous time advantage of a private flight, on the other hand the changed travel behaviour of the passengers. The constantly changing travel regulations as well as the fear of Covid-19 are currently unsettling many travellers, who fear an infection on board, for example, because despite the most modern filter systems, one has to spend several hours with a large number of strangers in a very confined space at the airport as well as on board aircraft.

A GlobeAir flight is of course a good alternative here, because while on a scheduled flight you have up to 700 contact points, on a private business flight this number is reduced to just 20.

Passion, motivation and a never-ending optimism

Austria may be a small country, but despite its manageable size it is rich in inventiveness and people who believe in their dreams. One of these people is the aviation pioneer Bernhard Fragner. The founder and CEO of the private jet provider GlobeAir completed his training as a private pilot at the age of 26, after having wasted hours and hours in his previous professional life in a car, travelling from one business appointment to the next.

Soon, professional appointments with a single-engine Cessna 172 were being handled in a much more compact travel time. However, Fragner had to realize that this aircraft was unsuitable for longer distances, which is why he, together with friends, purchased a former training aircraft from AUA subsidiary ÖLS (Österreichische Luftschule). This twin-engined Cessna 310 quickly became the “everyday car” for him and his business trips. It was at this time that the idea of starting his own airline was born, which he put into practice after intensive study of the subject of business aviation. At least almost, because, as Fragner had to realize, founding a company in Austria is associated with many a regulatory and party political obstacle.

However, “can’t be done – doesn’t exist” is not part of Bernhard Fragner’s vocabulary, and so he pulled out all the stops to obtain an operating license (AOC) for his airline, which is currently under construction. This included, among other things, writing a letter to the then Austrian Minister of Transport Hubert Gorbach, which, contrary to expectations, led to an invitation to a meeting that paved the way for the founding of the company.

In the meantime, funds from private sources were deposited with the American aircraft manufacturer Cessna for a purchase option on three Citation Mustangs and the search for a possible investor for the GlobeAir project was started.

“At my first meeting with the Upper Austrian industrialist Friedrich Huemer (Polytec Group), he boldly threw my business plan into the garbage before my eyes, but at the same time asked me to come back for another meeting with a convincing business plan on an A4 sheet,” said Fragner.

Huemer finally believed in the success of the project and invested in the foundation of GlobeAir in 2007. Just under a year later, on September 15, 2008, Bernhard Fragner was personally presented with his valid AOC by Transport Minister Gorbach and on the same day GlobeAir took off on its first commercial flight to Braunschweig.

European market leader

However, it was not an easy undertaking to assert itself on the European market as a new, Austrian commercial airline, because the start of GlobeAir’s flight operations, with its nine employees and three aircraft, came at a very bad time, the peak of the global economic crisis in 2008.

Market studies had previously shown that 85% of all business jet flights in Europe carried only one or two passengers on average. The business model of a flight operation with a homogeneous Very Light Jet fleet with only four seats on board was therefore obvious. At the same time, during the economic crisis, providers fought an enormous price war, as Fragner emphasizes: “A lot of money was burned in the first few months, but time has taught us that companies should be lean. Our focus is on the customer – we have always asked ourselves, what does the customer want? I can fly from A to B with any aircraft, but it is important for us to always focus on the customer and fulfill their wishes”.

Today, twelve years after GlobeAir was founded, the company holds a market share of 54.9% of all European business traffic. The Austrian airline has thus not only become the European market leader, but also operates the largest Cessna Mustang fleet in the world. In Europe nearly 700 private jet providers offer their services, but hardly any other company understands how to adapt to the needs of its customers as well as Fragner’s more than 140-strong GlobeAir team.

“Customer, customer, customer. The customer is at the center of my business, 24 hours a day, 365 days a year,” says Fragner. His success seems to prove him right, because in 2019 his airline operated 11,500 flights and generated revenues of more than 35 million euros.

Private jet: Just something for Celebraties?

Of course, the question for customers is what a flight on board a Globe business jet costs. The GlobeAir website therefore offers numerous price examples of popular connections, such as a flight from Salzburg to Nice for €4,490 (for max. 4 passengers). This price may seem high at first glance, but renting a larger business jet above the Very Light Jet category would at least double the price for the same route. It is also interesting to compare the GlobeAir offer with a ticket booked at short notice with conventional airlines. For example, at the time of writing this report, Austrian Airlines offered four regular one-way (economy class) tickets two days before departure (September 19) for € 2539. According to the AUA website, the planned travel time between the destinations would be 7-8 hours (incl. train journey Salzburg-Vienna). Those who prefer to fly from Salzburg with the parent company Lufthansa via Frankfurt would not only have to plan 15 hours for the trip, but also have to pay € 3814,- for four regular Business Class tickets. Comparing the fares with the GlobeAir prices, the price of the private jet provider is quickly put into perspective, which is why Fragner wants to set aside the misconception that private jet flights are only for celebrities who sweeten their flight with caviar and champagne.

The GlobeAir product is, according to Fragner, much more in the premium business class: “Granted, you probably sit much more comfortably on board a first-class widebody jet than you do with us, but our product is much more focused on the flexibility and privacy of the customer. The issue of time and the associated ability to customize the flight schedule plays a much more important role here than the choice of aircraft”.

The high proportion of regular customers (86%) from the business, private travel, sports and athletic sectors should prove the company and its concept right. For those who would like to enjoy the luxury of a private jet flight themselves and are flexible in their choice of dates and destinations, it is recommended to regularly search the company’s website for the many empty private jet flights on offer. At the time of my research, for example, I found last-minute offers for transfer flights on the routes Linz-Zurich, Linz-Brussels or Salzburg-Nice for only € 590,- per flight.

Fit for the future

The outbreak of the Covid-19 pandemic had initially caused sleepless nights and existential fears for Bernhard Fragner as well. But instead of burying his head in the sand and simply waiting and seeing how things would turn out, as some of his competitors did, GlobeAir’s management decided to continue to drive the business forward during the lockdown. For example, aircraft and crew were split across Europe to allow national flight operations to continue during the lockdown. While many competitors became losers of the crisis, the unwavering fighting spirit of the GlobeAir team has resulted in almost regular revenues being flown in despite the crisis. Due to the low number of flights offered by the airlines during the peak travel season of July and August, GlobeAir was also able to win new customers and convince them of its product.

Long before the Corona crisis forced aviation to a standstill, the company was already considering expanding its business in the tourism sector. Since the beginning of this year, the tourism expert Dieter Pammer has been strengthening the GlobeAir team in order to expand the contact and cooperation with tour operators. The first successes were accelerated by the Corona crisis.

The headquarters in Linz- Hörsching are already thinking aloud about a possible replacement of the Mustang fleet with next-generation aircraft. “Within the next five years, there will be a fleet exchange,” says Fragner. Possible candidates would be the Cessna Citiation M2, Embraer Phenom 100 EV or the Honda Jet Elite, although such decisions are not made overnight and the final type selection is only to be made in the next one to two years.

The GlobeAir “Dreamteam”, as the airline is called on the aircraft radio by the way, can look forward to further successful years in the European skies thanks to aviation pioneer Bernhard Fragner and investor Friedrich Huemer.

“Because the human desire to travel will always be there,” says Fragner.

GlobeAir – Der Kunde steht im Mittelpunkt

Wenn Sie an die größte österreichische Fluglinie denken, kommt Ihnen sicher die Airline mit dem rot gefärbten Leitwerk in den Sinn. Falsch gedacht, tatsächlich ist die größte, sich im österreichischen Besitz befindliche Airline, die in Hörsching ansässige Bedarfsfluglinie GlobeAir, welche mit ihren Cessna Citiation Mustang Jets seit Jahren den boomenden Markt der Very Light Jets in Europa erfolgreich abdeckt.

Ein Hintergrundbericht zu einem der erfolgreichsten österreichischen Luftfahrtunternehmen:

GlobeAir Gründer Bernhard Fragner träumte schon in jungen Jahren von einer Karriere als Pilot. Dass er jedoch einmal selbst Pilot seiner eigenen, 20 Flugzeuge starken Fluglinie sein würde, war nicht Teil seines Plans. Zwölf Jahre nach der Gründung des Charterunternehmens für Privatjets zählt GlobeAir nicht nur zu den Marktführern der europäischen Geschäftsfliegerei, sondern auch zu den Gewinnern der Coronakrise.

Die Covid-19 Pandemie hat die Luftfahrtbranche weltweit hart getroffen und während die Nachfrage nach Flügen europaweit stätig sinkt, im August verzeichnete die Flughafenorganisation ACI (Airport Council International) einen Passagierrückgang von -71%, konnten andere Bereiche der Luftfahrt sogar einen leichten Zuwachs verzeichnen. So etwa die Bedarfsflugunternehmen des D-A-CH Marktes und speziell das Segment der Very Light Jets, jener kleinen und im Betrieb kostengünstigen Businessjets, zu denen auch GlobeAir Flotte zählt. Konkret bedeutete dies für GlobeAir im August ein Umsatzplus von +21,4%, einen Passagierzuwachs von +11,9% und einen Anstieg der durchgeführten Flüge (1248) um +10,7% im Vergleich zum Vorjahr.

Für diese Zuwächse sind mehrere Faktoren verantwortlich. Zum einen der enorme Zeitvorteil eines Privatfluges, zum anderen das geänderte Reiseverhalten der Passagiere. Die, sich ständig ändernden Reisebestimmungen sowie die Angst vor Covid-19 verunsichert derzeit viele Reisende, die beispielsweise eine Ansteckung an Bord befürchten, da man trotz modernster Filtersysteme mehrere Stunden mit einer Großzahl fremder Menschen auf engstem  Raum am Flughafen, als auch an Bord von Flugzeugen verbringen muss.

Ein GlobeAir Flug bietet hier natürlich eine gute Alternative, den während man als auf einem Linienflug mit bis zu 700 Kontaktpunkten in Berührung tritt, reduziert sich diese Zahl auf einem privatem Businessflug auf gerade mal 20.

Leidenschaft, Motivation und ein nie enden wollender Optimismus

Österreich ist zwar ein kleines Land, doch trotz seiner überschaubaren Größe ist es reich an Erfindungsgeist und Menschen, die an ihre Träume glauben. Einer dieser Menschen ist der Luftfahrtpionier Bernhard Fragner. Der Gründer und Geschäftsführer des Privatjetanbieters GlobeAir hat mit 26 Jahren seine Ausbildung zum Privatpiloten absolviert, nachdem er in seinem bisherigen Berufsleben Stunden um Stunden im Pkw verschwendet hat, um von einem Geschäftstermin zum anderen zu reisen.

Schon bald wurden berufliche Termine mit einer einmotorigen Cessna 172 in einer wesentlich kompakteren Reisezeit wahrgenommen. Fragner musste allerdings feststellen, dass dieses Fluggerät für längere Strecken ungeeignet war, weshalb er, gemeinsam mit Freunden, ein ehemaliges Ausbildungsflugzeug der AUA Tochter ÖLS (Österreichische Luftschule) ankaufte. Diese zweimotorige Cessna 310 wurde schnell zum „Alltagsauto“ für ihn und seine Geschäftsreisen. Zu diesem Zeitpunkt entstand auch die Idee, sich mit einer eigenen Fluglinie selbstständig zu machen, welche er nach intensiver Auseinandersetzung mit dem Thema Business Aviation, auch in die Tat umsetzte. Zumindest fast, denn wie Fragner feststellen musste, ist eine Unternehmensgründung in Österreich mit so manchen, behördlich- und parteipolitischen Hindernissen verknüpft.

„Geht nicht – gibt`s nicht“ findet sich allerdings nicht im Wortschatz eines Bernhard Fragner und so setzte er alle Hebel in Bewegung, um an eine Betriebslizenz (AOC) für seine, im Aufbau befindliche Fluglinie zu kommen. Dies beinhaltete u.a. das Verfassen eines Schreibens an den damaligen österreichischen Verkehrsminister Hubert Gorbach, das wider Erwarten mit einer Einladung zu einem Gespräch führte, die den Weg zur Unternehmensgründung ebnete.

Inzwischen wurden aus privaten Quellen Gelder für eine Kaufoption über drei Citation Mustangs beim amerikanischen Flugzeughersteller Cessna hinterlegt und die Suche nach einem möglichen Investor für das Projekt GlobeAir gestartet.

„Bei meinem ersten Treffen mit dem oberösterreichischen Industriellen Friedrich Huemer (Polytec-Group) hat dieser plakativ meinen Businessplan vor meinen Augen in den Mistkübel geschmissen, mich jedoch gleichzeitig aufgefordert, zu einem neuerlichen Termin mit einem überzeugenden Businessplan auf einem A4 Blatt zu erscheinen.“, so Fragner.

Huemer glaubte schließlich an den Erfolg des Projektes und investierte 2007 in die Gründung von GlobeAir. Knapp ein Jahr später, am 15. September 2008 wurde Bernhard Fragner sein gültiges AOC von Verkehrsminister Gorbach persönlich überreicht und noch am selben Tag startete GlobeAir zu ihrem ersten kommerziellen Flug nach Braunschweig.

Europäischer Marktführer

Sich als neues, österreichisches Bedarfsflugunternehmen am europäischen Markt zu behaupten, war allerdings kein einfaches Unterfangen, denn bereits der Start des GlobeAir Flugbetriebes , mit seinen damals neun Mitarbeitern und drei Maschinen, fiel auf einen denkbar schlechten Zeitpunkt, dem Höhepunkt der Weltwirtschaftskrise im Jahr 2008.

Marktstudien hatten zuvor ergeben, dass bei 85% aller durchgeführten Businessjetflüge in Europa nur durchschnittlich ein bis zwei Passagiere befördert wurden. Das Businessmodell eines Flugbetriebes mit einer homogenen Very Light Jet Flotte mit nur vier Sitzen an Bord, leuchtete also ein. Gleichzeitig überschlugen sich während der Wirtschaftskrise die Anbieter mit einem ungeheuren Preiskampf, wie Fragner betont: „In den ersten Monaten wurde viel Geld verbrannt, doch die Zeit hat uns gelehrt, dass Unternehmen schlank aufzustellen. Unser Fokus liegt beim Kunden – wir haben uns immer gefragt, was will der Kunde? Von A nach B zu fliegen, kann ich mit jedem Fluggerät, wichtig ist für uns aber, immer den Fokus auf den Kunden zu legen und dessen Wünsche zu erfüllen.“

Heute, zwölf Jahre nach der Gründung von GlobeAir hält das Unternehmen einen Marktanteil von 54,9% am gesamten europäischen Businessverkehr. Die österreichische Fluglinie ist damit nicht nur zum europäischen Marktführer avanciert, sondern betreibt außerdem die größte Cessna Mustang Flotte der Welt. In Europa bieten fast 700 Privatjetanbieter ihre Dienstleistungen an, aber wohl kaum ein Unternehmen versteht sich so auf die Bedürfnisse seiner Kunden einzustellen, wie Fragners mehr als 140-köpfiges GlobeAir Team.

„Kunde, Kunde, Kunde. Der Kunde steht im Mittelpunkt meines Unternehmens und das 24 Stunden am Tag und 365 Tage im Jahr.“, so Fragner. Der Erfolg scheint ihm recht zu geben, denn 2019 wurden mit seiner Fluglinie 11.500 Flüge durchgeführt und ein Umsatz von mehr als 35 Millionen Euro erwirtschaftet.

Privatjet: Nur etwas für Reich & Schön?

Natürlich stellt sich für den Kunden die Frage, was ein Flug an Bord eines Globe Businessjets kostet. Auf der GlobeAir Website werden daher zahlreiche Preisebeispiele von beliebten Verbindungen, wie etwa für einen Flug von Salzburg nach Nizza um €4.490,- (für max. 4 Fluggäste) angeboten. Dieser Preis mag zunächst hoch erscheinen, doch die Anmiete eines größeren Businessjets oberhalb der Very Light Jet Kategorie würde den Flugpreis für die gleiche Strecke mindestens verdoppeln. Ebenfalls interessant ist der Vergleich des GlobeAir Angebots mit einem kurzfristig gebuchten Ticket herkömmlicher Airlines. So bot etwa Austrian Airlines zum Verfassungszeitpunkt dieses Berichts vier reguläre One-Way (Economy-Class) Tickets zwei Tage vor Abflug (19.September) um € 2539,- an. Die geplante Reisezeit zwischen den Destinationen würde laut AUA Website 7-8 Stunden (inkl. Bahnfahrt Salzburg-Wien) betragen. Wer lieber ab Salzburg mit der Muttergesellschaft Lufthansa über Frankfurt fliegen möchte würde nicht nur 15 Stunden für die Reise einplanen müssen, sondern auch € 3814,- für vier reguläre Business Class Tickets auf den Tisch legen müssen. Vergleicht man also die Tarife mit den GlobeAir Preisen, so relativiert sich sehr schnell der Preis des Privatjetanbieters, weshalb Fragner den Irrglauben, Privatjetflüge seinen nur etwas für Celebrities, die sich den Flug mit Kaviar und Champagner versüßen, auch beiseite räumen möchte.

Das GlobeAir Produkt ist, laut Fragner, viel mehr in der Premium Business Class angesiedelt: „Zugegeben, wahrscheinlich sitzt man an Bord einer First-Class im Großraumjet viel bequemer als bei uns, aber unser Produkt ist viel mehr auf die Flexibilität und die Privatsphäre des Kunden ausgerichtet. Das Thema Zeit und damit verbunden die Möglichkeit den Flugplan individuell zu gestalten, spielt hier einen viel bedeutendere Rolle, als die Wahl des Fluggerätes“.

Der hohe Stammkundenanteil von 86% aus den Bereichen Business, Privatreisenden, Sportlern und Athleten, dürfte dem Unternehmen mit seinem Konzept durchaus recht geben. Wer selbst einmal den Luxus eines Privatjetfluges genießen möchte und bei der Wahl der Termine und Destinationen flexibel ist, dem sei empfohlen, regelmäßig auf der Website des Unternehmens nach den vielfach angebotenen Privatjet-Leerflügen zu suchen. Zum Zeitpunkt meiner Recherche fanden sich Beispielsweise Last-Minute Angebote für Überstellflüge auf den Strecken Linz-Zürich, Linz-Brüssel oder Salzburg-Nizza, um lediglich € 590,- pro Flug.

Fit für die Zukunft

Der Ausbruch der Covid-19 Pandemie hatte auch bei Bernhard Fragner zunächst für schlaflose Nächte und Existenzängste gesorgt. Doch anstatt, wie manch andere Mitbewerber den Kopf in den Sand zu stecken und einfach abzuwarten, hat das GlobeAir Management beschlossen, das Geschäft auch während des Lockdowns weiter voranzutreiben. Beispielsweise wurden Flugzeuge und Crew europaweit aufgeteilt, um den nationalen Flugbetrieb auch während des Lockdowns weiter zu ermöglichen. Während viele Mitbewerber zu Verlierern der Krise wurden, hat der unerschütterliche Kampfgeist des GlobeAir Teams dazu geführt, dass trotz der Krise annähernd reguläre Umsätze eingeflogen werden konnten. Durch das geringe Angebot der Fluglinien während der Hauptreisezeit Juli und August konnte GlobeAir zusätzlich neue Kunden gewinnen und von ihrem Produkt überzeugen.

Bereits lange bevor die Coronakrise die Luftfahrt zum Stillstand gezwungen hat, machte sich das Unternehmen Gedanken über eine Ausweitung seines Geschäftsfeldes im Bereich Touristik. Seit Beginn des Jahres verstärkt daher der Touristiker Dieter Pammer das GlobeAir Team, um den Kontakt, sowie die Zusammenarbeit mit touristischen Veranstaltern zu erweitern. Die ersten Erfolge wurden durch die Coronakrise noch einmal beschleunigt.

Auch über eine mögliche Ablöse der Mustang Flotte durch Flugzeuge der nächsten Generation wird in der Geschäftszentrale in Hörsching bereits laut nachgedacht. „Innerhalb der nächsten fünf Jahre wird es zu einem Flottentausch kommen.“, so Fragner. Mögliche Kandidaten wären die Cessna Citiation M2, Embraer Phenom 100 EV oder der Honda Jet Elite, wobei solche Entscheidungen nicht über Nacht getroffen werden und die finale Typenwahl erst in den nächsten ein bis zwei Jahren getroffen werden soll.

Das GlobeAir „Dreamteam“, so wird die Fluglinie am Flugfunk übrigens gerufen, darf sich dank Luftfahrtpionier Bernhard Fragner und Investor Friedrich Huemer auf weitere, erfolgreiche Jahre am europäischen Himmel einstellen.

„Denn der Wunsch des Menschen nach Reisen wird immer gegeben sein.“, so Fragner.

Martin Dichler

Dieser Artikel wurde auf AustrianWings im September 2020 publiziert: